Covid obligera-t-il les pays à abandonner leur argent et à adopter les devises numériques?

UNEs la crise de Covid-19 accélère l’abandon à long terme de l’argent liquide (du moins dans les transactions légales conformes à l’impôt), les discussions officielles sur les monnaies numériques se réchauffent. Entre le lancement imminent de la Balance de Facebook et la proposition de monnaie numérique de la banque centrale chinoise, les événements pourraient désormais remodeler la finance mondiale pendant une génération. Un rapport récent du G30 affirme que si les banques centrales veulent façonner le résultat, elles doivent commencer à agir rapidement.

De nombreux enjeux sont en jeu, notamment la stabilité financière mondiale et le contrôle de l’information

L’innovation financière, si elle n’est pas gérée avec soin, est souvent à l’origine d’une crise, et le dollar donne aux États-Unis d’importantes capacités de surveillance et de sanctions. La domination du dollar ne concerne pas seulement la devise utilisée, mais également les systèmes qui autorisent les transactions et, de la Chine à l’Europe, il y a un désir croissant de contester cela. C’est là que se déroule une grande partie de l’innovation.

Les banques centrales peuvent adopter trois approches distinctes. La première consiste à apporter des améliorations significatives au système existant: réduire les frais pour les cartes de crédit et de débit, garantir l’inclusion financière universelle et mettre à niveau les systèmes afin que les paiements numériques puissent être compensés en un instant et non en un jour.

Les États-Unis sont très en retard dans tous ces domaines, principalement parce que le lobby bancaire et financier est si puissant. Pour être juste, les décideurs doivent également s’inquiéter de la sécurité du système de paiement: le prochain virus à frapper l’économie mondiale pourrait bien être numérique. Une réforme rapide pourrait créer des risques inattendus.

Dans le même temps, tout effort pour maintenir le statu quo devrait laisser de la place aux nouveaux entrants, qu’il s’agisse de «pièces stables» liées à une devise majeure, comme la Balance de Facebook, ou de jetons de plate-forme échangeables que de grandes entreprises de technologie de détail telles qu’Amazon et Alibaba pourraient émettre. , soutenu par la capacité de dépenser sur les biens vendus par la plateforme.

L’approche la plus radicale serait une monnaie dominante de banque centrale de détail qui permet aux consommateurs de détenir des comptes directement à la banque centrale. Cela pourrait avoir de grands avantages, comme garantir l’inclusion financière et étouffer les pannes bancaires.

Mais un changement radical comporte également de nombreux risques

La première est que la banque centrale est mal placée pour fournir un service de qualité sur les petits comptes de détail. Peut-être que cela pourrait être résolu au fil du temps en utilisant l’intelligence artificielle ou en développant les services financiers offerts par les succursales des bureaux de poste.

En fait, en ce qui concerne les monnaies numériques des banques centrales de détail, les économistes s’inquiètent d’un problème encore plus grave. Qui accordera des prêts aux consommateurs et aux petites entreprises si les banques perdent la plupart de leurs déposants de détail, qui constituent leur source d’emprunt la meilleure et la moins chère?

En principe, la banque centrale pourrait prêter à nouveau au secteur bancaire les fonds qu’elle tire des dépôts en monnaie numérique. Cela donnerait cependant au gouvernement un pouvoir démesuré sur le flux de crédit et, en fin de compte, sur le développement de l’économie. Certains peuvent y voir un avantage, mais la plupart des banquiers centraux ont probablement de profondes réserves quant à assumer ce rôle.

La sécurité est un autre problème. Le système actuel, dans lequel les banques privées jouent un rôle central dans les paiements et les prêts, est en place dans le monde entier depuis plus d’un siècle. Bien sûr, il y a eu des problèmes; mais malgré tous les défis créés par les crises bancaires, les pannes systémiques de la sécurité n’ont pas été le problème majeur.

Les experts en technologie préviennent que malgré toute la promesse des nouveaux systèmes cryptographiques (sur lesquels de nombreuses nouvelles idées sont basées), un nouveau système peut prendre cinq à 10 ans pour «durcir». Quel pays voudrait être un cobaye financier?

La nouvelle monnaie numérique chinoise offre une troisième vision intermédiaire. Comme le rapport du G30 le décrit plus en détail que précédemment, l’approche de la Chine consiste à remplacer à terme la plupart du papier-monnaie, mais pas à remplacer les banques. En d’autres termes, les consommateurs détiendraient toujours des comptes dans des banques, qui à leur tour détiendraient des comptes auprès de la banque centrale.

Cependant, lorsque les consommateurs veulent de l’argent liquide, au lieu d’obtenir du papier-monnaie (ce qui devient de toute façon rapidement dépassé dans les villes chinoises), ils recevraient des jetons dans leur portefeuille numérique à la banque centrale. Comme les espèces, la monnaie numérique de la banque centrale ne paierait aucun intérêt, ce qui donnerait aux comptes bancaires portant intérêt un avantage concurrentiel.

Bien sûr, le gouvernement peut changer d’avis plus tard et commencer à offrir de l’intérêt; les banques peuvent également perdre leur avantage si le niveau général des taux d’intérêt s’effondre. Ce cadre supprime l’anonymat du papier-monnaie, mais de nombreuses autorités monétaires, y compris la Banque centrale européenne, ont discuté d’idées pour introduire des paiements anonymes de faible valeur .

Dernier point, mais non des moindres, un passage aux monnaies numériques faciliterait la mise en œuvre de taux d’intérêt profondément négatifs, ce qui, comme je l’ai soutenu depuis de nombreuses années, contribuerait grandement à restaurer la puissance de la politique monétaire en période de crise. D’une manière ou d’une autre, le monde post-pandémique évoluera très rapidement dans les technologies de paiement. Les banques centrales ne peuvent pas se permettre de rattraper leur retard.